Essen Christmas beer festival

Festival de la bière de Noël d’EssenLe bilan

Le week-end dernier, le 23ème festival de la bière de Noël eu lieu dans la salle de sport d'Essen, en Belgique. Réputé comme un festival légendaire: caractère local et allure internationale. Nous devions y être !

"Le festival de la bière de Noël est devenu un phénomène." Nous explique Jan Machiel van Bragt, co-fondateur du festival de la bière de Noël.

Quelle déclaration de ce néerlandais, que l’on aurait tout aussi bien pu prendre pour un belge au vu de ses connaissances très détaillées sur la culture de la bière belge.

La prévente est certainement phénoménale : c’est en août, au milieu de l'été, que les premiers billets sont disponibles. En un jour et demi, le samedi est complet. Il devient même impossible de trouver des tickets après le mois d’octobre. Cela a éveillé ma curiosité et, par chance, j'ai été invité pour être témoin de ce phénomène !

La salle de sport se transforme en halle de la bière

Ce qu’on remarque à l'arrivée est l'énorme foule devant l'entrée. On aperçoit une grande file d’attente de 1000 visiteurs, alors que tout le monde a déjà ses billets. Ça se comprend : personne ne veut manquer une seule minute de ce festival.

J'imagine cette salle ayant des allures d’Oktoberfest : des tables soigneusement mises en place et un bar gigantesque où sont présentées les bières. Seul le panier de basket accroché au mur nous rappelle que nous sommes dans une salle de sport.

De la Californie à Vladivostok

L'ambiance est bonne, comme dans un salon rempli avec 1000 personnes. Les jeux de société sont sur la table, les gens jouent aux cartes. La liste des bières peut être regardée tout en sirotant les spécialités de Noël. En attendant d’être servi, on discute avec des amateurs de bière du monde entier. "Nous avons des visiteurs venant de Californie jusqu’à Vladivostok. Aux États-Unis, il existe une agence de voyages qui propose un voyage organisé autour de notre festival", explique Jan Machiel.

 

De 80 à 1000

La première édition du festival, au milieu des années 90, a attiré environ 80 visiteurs. Chaque année, de nouvelles bières sont ajoutées, on ressent l’engouement des brasseurs belges, heureux de présenter leur bière de Noël au festival. L’intérêt de connaisseurs de la bière anglais, y compris Michael "le chasseur de bière" Jackson, pour le festival, permet d’augmenter sa reconnaissance à l’international.

"Depuis l'année dernière, nous travaillons avec un système de prévente. Il y a 3 ans, il y avait trop de monde. Maintenant, nous acceptons seulement 1000 visiteurs par jour et nous ne voulons pas en avoir davantage. Nous organisons le festival exclusivement avec des bénévoles, c'est aussi grâce à ça que le festival reste amusant pour tout le monde", explique Jan Machiel.

Dégustation des 217 bières

Les nombreux volontaires aidant à monter ce festival sont des membres de l'OBER (Objectieve Bierproevers Essense Regio), l’association de la bière en charge de l’organisation du festival. Un sacré travail: "Nous dégustons toutes les 217 bières présentées ici nous-mêmes pour les présenter dans le guide du festival", explique Jan Machiel. C'est un ouvrage impressionnant, avec de nombreuses notes de dégustation.

« Geturfde kerst » - Noël tourbé

Les volontaires derrière le bar viennent aussi de loin. Je vois derrière le bar un club originaire de la région du Friesland (reconnaissable à leurs nœuds papillons nymphéa) pendant que je commande une Chimay Bleue vieillie en fût de rhum à un finlandais. Je trouve une chaise libre à une table avec un norvégien, un américain, deux allemands et deux hongrois. Quelques instants plus tard, je discute avec un brasseur lituanien d’une bière que l’organisation OBER a brassé en collaboration avec la microbrasserie Den Triest : Geturfde kerst (qui se traduirait par Noël tourbé), une triple aux notes de tourbe fumée, apportées par la maturation en fûts de whisky.

Phénoménal ?

Oui, je ne peux pas m'empêcher d'être d'accord avec Jan Machiel. C'est gros, mais ça ne devient jamais « trop » gros. Donc pas trop d’affluence au bar, pas même pour les bières les plus attendues. Le lieu particulier et les bénévoles donnent au festival une touche locale et chaleureuse. Les visiteurs et les bières spéciales fournissent de leur côté une touche internationale.

L'ensemble est parfaitement aménagé pour profiter pleinement des 217 bières de Noël. Il y a aussi des bières de Noël classiques, comme Kerstpater, Corsendonk Christmas ou St. Feuillien Noël. Mais les fameuses stouts et les Barley wines qui mûrissent également dans des tonneaux en bois, sont presque introuvables. Ici, vous pouvez siroter Jule Maelk, une bière noire et forte de ses 15% d’alcool. Ou L'Ensemble di Montalcino de Dokter van de Korenaar, une barley wine qui a mûri dans des tonneaux de vin rouge pendant 250 jours. Profitez-en bien !

Chimay Bleue

Bière Quadruple | 9,0% | 33 cl

€ 2,89
Revient vite !

St. Feuillien Noël

Bière Brune | 9,0% | 33 cl

€ 2,59
Revient vite !

Kerstpater

Bière Brune | 9,0% | 33 cl

€ 2,89
Revient vite !

Corsendonk Christmas

Bière Brune | 8,5% | 25 cl

€ 1,95
Revient vite !

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